Football: Au tour de la Ligue Europa

Ce jeudi 15 septembre se déroule la première journée de la Ligue Europa, la deuxième compétition européenne de clubs. Moins côté que la Ligue des Champions, on peut tout de même noter des noms sonnants comme Manchester United et l’Inter de Milan.

Coup d’envoi de la phase de groupes de la Ligue Europa ce jeudi 15 septembre avec plusieurs clubs en tête d'affiche, au palmarès déjà bien garni, Manchester United, Inter de Milan, Ajax, Feyenoord, Anderlecht et l’AS Roma.

Manchester United et José Mourinho, grands favoris ?

Le club de Manchester participe pour la première fois de son histoire à la phase de groupes de la Ligue Europa. Toutefois, ce n’est pas une compétition « inconnue » pour les Mancuniens qui, la saison dernière, avaient été reversés en 16èmes de finale de l’épreuve après sa troisième place en phase de groupes de la Ligue des Champions.

Le parcours de Manchester n’aura pas été des plus performants. En 16èmes, les « Red Devils » s’imposent face aux Danois du FC Midtjylland sur un score cumulé de 6-3 : 2-1 à l’aller pour les Danois et 5-1 au retour pour les Britanniques.

Au stade des 8èmes de finale, United sera éliminé par un compatriote, Liverpool sur un score cumulé de 3-1 : 2-0 à l’aller pour les « Reds » et 1-1 au retour.

Il faut d’ailleurs noter que le meilleur résultat de Manchester United en Ligue Europa a été ce 8ème de finale, tandis que lors de l’ancien format, sous le nom de Coupe UEFA, les Mancuniens avaient atteint les quarts de finale en 1985. Ils avaient été battus par les Hongrois de Vidéoton, 5-4 aux tirs au but, à la suite du match nul 1-1 sur l’ensemble des deux matchs.

Par contre, José Mourinho, l’entraîneur portugais des « Red Devils », ne s’était pas retrouvé en Ligue Europa depuis sa victoire avec le club lusitanien du FC Porto lors de la saison 2002-2003 face aux Écossais du Celtic Glasgow sur le score de 3-2.

Un retour en arrière pour José Mourinho qui pourra toutefois compter sur un effectif pléthorique pour s’imposer, une équipe taillée pour la Ligue des Champions avec le transfert le plus cher de l’histoire, le Français Paul Pogba (105 millions d’euros) qui, lui, aura quitté la Juventus pour ne jouer que la Ligue Europa.

L'Ivoirien Éric Bailly, lui, a de l'expérience dans cette compétition. Arrivé cet été à Manchester United, il avait atteint l'a les demi-finales de la compétition avec Villarreal, où ils avaient été éliminés par Liverpool.

Ce soir Manchester United se déplace sur le terrain des Hollandais de Feyenoord pour la 1ère journée du Groupe A.

Deux clubs français : Saint-Étienne et Nice

L’OGC Nice disputera pour la première fois la phase de groupes de la Ligue Europa. L’équipe du Sud de la France était directement qualifiée pour cette phase grâce à sa 4ème place lors du championnat de France. Les Niçois, lors de leur dernière campagne européenne, n’avaient pas franchi les barrages, étant éliminés par les Chypriotes de l’Apollon Limassol lors de la saison 2013-2014.

Quant à Saint-Étienne, c’est sa troisième participation consécutive à la phase de groupes de la compétition. Pour y parvenir, les « Verts » ont dû éliminer les Grecs de l’AEK Athènes et les Israéliens du Beitar Jérusalem. Rappelons que l’année dernière, les Stéphanois se sont hissés jusqu’en 16èmes de finale avant de se faire éliminer par les Suisses du FC Bâle.

Aucun club français n’a jamais réussi à s’imposer en Ligue Europa, ou anciennement Coupe UEFA. Les Français ont atteint à plusieurs reprises la finale, l'Olympique de Marseille en 1999 et 2004, le SC Bastia en 1978, et les Girondins de Bordeaux en 1996, mais ils n’ont jamais gagné.

Ce soir, pour leurs débuts, Nice reçoit les Allemands du Schalke 04 (Groupe I) et Saint-Étienne se déplace sur le terrain des Allemands du Mainz 05 (Groupe C).